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Cómo el dinero sucio desaparece en el agujero negro de las criptomonedas

Una investigación del Wall Street Journal documenta transacciones sospechosas a través de ShapeShift respaldado por capital de riesgo.

Un agente norcoreano, un vendedor ambulante de tarjetas de crédito robado y el autor intelectual de un esquema Ponzi de $ 80 millones tenía un problema común. Necesitaban lavar su dinero sucio.

Encontraron una solución común en ShapeShift AG, un intercambio en línea respaldado por firmas estadounidenses de capital de riesgo establecidas que permite a las personas intercambiar Bitcoin de forma anónima, lo que la policía puede rastrear, para otras monedas digitales que no se pueden seguir.

Desde que se introdujo el bitcoin hace casi 10 años, las autoridades policiales se han preocupado de que la tecnología pueda facilitar el lavado de dinero. Ahora, una nueva clase de intermediario de criptomonedas está dando nueva urgencia a esos temores, operando a simple vista con poca vigilancia y, a menudo, permitiendo a los usuarios participar en transacciones anónimas.

Una investigación del Wall Street Journal identificó casi USD 90 millones en ganancias criminales sospechosas que fluyeron a través de dichos intermediarios durante dos años. La mayoría opera fuera del alcance de las autoridades estadounidenses, con propietarios y direcciones no identificados en lugares como Europa del Este y China.

No ShapeShift, el mayor receptor de fondos con presencia de los EE. UU. La compañía está oficialmente registrada en Suiza, regulada de manera poco estricta, pero se ha quedado sin edificio de oficinas de la década de 1980 en un vecindario de Denver repleto de empresas de tecnología y empresarios de la marihuana. El fundador y director ejecutivo de ShapeShift, Erik Voorhees, junto con su director de operaciones y su jefe de marketing, todos viven en el área de Denver.

Los patrocinadores financieros de la compañía incluyen a Pantera Capital y FundersClub en California y Access Venture Partners en Colorado. Los socios con Pantera y Access dijeron que sus revisiones legales los convencieron de que ShapeShift está operando dentro de la ley. FundersClub y sus socios no respondieron a los mensajes que buscaban comentarios.

Un desfile de presuntos delincuentes ha aprovechado los servicios de ShapeShift desde que comenzó el intercambio en 2014, según funcionarios encargados de hacer cumplir la ley, investigadores independientes y la investigación del Journal.

Después de que los piratas informáticos que se cree que eran de Corea del Norte extorsionaron millones de dólares en el llamado ataque ransomware WannaCry contra empresas y gobiernos, los delincuentes usaron ShapeShift para convertir bitcoin en una criptomoneda imposible de rastrear llamada Monero, según descubrieron investigadores de seguridad. Para el próximo año, ShapeShift no realizó cambios en su política de no identificar a sus clientes, y continuó procesando millones de dólares en ganancias delictivas, según la investigación del Journal.

Muchos intercambios de criptomonedas dicen que siguen las reglas federales destinadas a combatir el lavado de dinero, a pesar de que la cuestión de si están sujetas a ellos no ha sido probada. Mantienen registros de la identidad de sus clientes y supervisan las transacciones para eliminar e informar actividades sospechosas.

Transacciones sospechadas.

Voorhees se ha burlado de tales restricciones. "No creo que la gente deba tener su identidad registrada para atrapar a un delincuente ocasional", dijo en una entrevista en mayo.

Bitcoin y otras criptomonedas se basan en software que actúa como un libro digital mantenido en miles de computadoras. Los ledgers, o blockchains, para la mayoría de las criptomonedas son públicamente visibles, y permiten a las personas rastrear los movimientos de las monedas de una cuenta anónima en línea o billetera a la siguiente. Sin embargo, ese anonimato se puede romper cuando un criminal intercambia bitcoins por dólares. Por lo tanto, los malos actores deben encontrar la manera de borrar las huellas de sus crímenes del rastro digital de su moneda.

Para examinar el alcance del lavado de dinero criptográfico, el Journal construyó programas informáticos que rastrearon fondos de más de 2,500 presuntos fraudes de inversiones, piratería informática, chantajes y otros presuntos delitos que utilizaron Bitcoin y Ethereum al analizar el software subyacente de las monedas.

El análisis del Journal, que abarcaba solo una pequeña porción de presunto comportamiento delictivo que involucraba criptomonedas, identificó USD 88,6 millones lavados a través de 46 intercambios. Muchos supuestos perpetradores son desconocidos o están huyendo. Algunos fueron arrestados. Una pequeña porción del dinero, menos de USD 2 millones que identificó el Journal, puede haber sido confiscada por la policía en unos pocos casos, aunque las presentaciones judiciales no incluyen cantidades precisas.

The Journal descubrió que ShapeShift procesó casi USD 9 millones de los fondos sospechosos, más que cualquier otro intercambio con oficinas de EE. UU. The Journal proporcionó a ShapeShift una lista de las direcciones sospechosas que encontró utilizando el intercambio. En respuesta, Veronica McGregor, quien se unió a ShapeShift el mes pasado como su principal oficial legal, dijo que la compañía revisó esas direcciones y les prohibió usar el intercambio.

McGregor también dijo que ShapeShift planea comenzar a exigir a los usuarios que proporcionen identificación a partir del 1 de octubre. Ella dijo que la compañía está haciendo eso para "de-arriesgarse" frente a posibles nuevas regulaciones y abuso por parte de criminales, "no en respuesta a cualquier acción de aplicación regulatoria ". Dijo que la compañía planea comenzar a monitorear e informar posibles blanqueos de dinero.

McGregor dijo que quiere separar las opiniones del Sr. Voorhees de las de la compañía. "El hecho de que sea la filosofía personal del CEO no significa que así sea la administración del negocio", dijo. "Él no está a favor del blanqueo de dinero".

Así es como el rastro del dinero se disfrazó en un ejemplo que el Diario trazó a ShapeShift. Una entidad en línea que se hace llamar Starscape Capital recaudó casi USD 2.2 millones de inversores a los que se les prometió una rentabilidad extraordinaria. Los inversores pagaron Starscape depositando Ethereum, la criptomoneda más popular después del bitcoin, en una billetera anónima. El sitio web de Starscape pronto se apagó, y los inversores comenzaron a quejarse en línea sobre su dinero perdido.

Ethereum, como muchas criptomonedas, tiene un libro público visible, a pesar de que la identidad del titular de la billetera no es evidente. Entonces los destinatarios del dinero decidieron ocultar su rastro antes de cobrar. Enviaron millones de dólares en Ethereum a dos intercambios a través de rutas separadas.

Una secuencia de dinero fue a otra billetera anónima y a un intercambio asiático llamado KuCoin, encontró la investigación del Journal. KuCoin dijo que monitorea transacciones sospechosas y congela cuentas durante las investigaciones, pero se negó a comentar sobre Starscape. Otros USD 517,000 fueron directamente a ShapeShift, que lo cambió por Monero. En ese punto el camino se desvaneció.

El Monero podría ser intercambiado por bitcoin limpio o vendido por moneda fuerte sin ninguna forma de rastrearlo hasta la transacción original. Los fundadores de Starscape no han sido identificados.

Las más de 12 millones de transacciones que el Journal analizó revelan numerosas instancias de comportamiento sospechoso: el pseudónimo Marco Fike recaudó más de $ 2 millones por una puesta en marcha de bitcoin inventado y desapareció ; Makoto Takahashi (también un aparente alias) obtuvo casi $ 600,000 para desarrollar una plataforma de apuestas en línea que nunca se lanzó; una raqueta de "sextortion" levantó dinero chantajeando a las personas amenazando con publicar fotos explícitas. Incluso los spoofers que robaron a los potenciales clientes de ShapeShift mediante la creación de un sitio web imitador de ShapeShift que les robó su dinero utilizaron el ShapeShift real para lavar sus fondos, de acuerdo con datos en línea públicamente visibles revisados ​​por el Journal.

Voorhees señala que ShapeShift ofrece una medida de transparencia, al igual que el bitcoin en sí mismo, permite a las personas ver el movimiento de la criptomoneda, pero no identificar al propietario. El sistema de intercambio permite a las personas ver qué billeteras anónimas recibieron criptomonedas, pero en el caso de Monero, las direcciones de los destinatarios y las cantidades de las transacciones permanecen secretas y el rastro se corta.

Voorhees ha argumentado que ShapeShift y los intercambios de criptomonedas similares que no toman la custodia de los fondos de los clientes no deberían estar sujetos a las regulaciones contra el blanqueo de dinero. "Toda esta narrativa de que el gobierno está fuera para proteger a las personas es una mierda total", dijo.

El Departamento del Tesoro de los Estados Unidos parece estar en desacuerdo. Cuando se le preguntó en un evento reciente sobre ShapeShift, Kevin O'Connor, un funcionario de la Red de Ejecución de Delitos Financieros del Tesoro, dijo que cualquier intercambio criptográfico a criptográfico que tenga clientes estadounidenses debe cumplir con las normas que rigen a los transmisores de dinero. Un portavoz de FinCEN dijo que el Sr. O'Connor estaba hablando ampliamente y no solo en relación con ShapeShift.

Otros intercambios, incluido Bittrex, con sede en Estados Unidos, dicen que siguen las pautas federales. Entre otras cosas, Bittrex dice que examina dónde se originaron los fondos y cuántas billeteras intermediarias pasaron antes de llegar.

Aún así, el Journal encontró que USD 6.3 millones en fondos de aparente actividad criminal fluyeron hacia Bittrex. Parte de eso fue confiscado por la policía, por ejemplo en el caso de un hombre que recientemente se declaró culpable de vender drogas y lavar dinero.

Europol, la agencia policial europea, ha investigado varios casos en los que los delincuentes usaron ShapeShift, dice una persona cercana a esas investigaciones. Las autoridades de EE. UU. también son conscientes del papel de ShapeShift en el intercambio de fondos sospechosos, dice una persona con conocimiento directo. "Solo puedes pasar una luz roja tantas veces antes de que te detengan", dice la persona.

Atraídos por el auge de Bitcoin, los inversores en Europa, California y Colorado miraron más allá de los riesgos legales para poner más de USD 12 millones detrás de ShapeShift. Dicen que Voorhees, quien dice ha expresado "le gustaría que el gobierno nacional se disolviera", los convenció de que es un hombre de negocios pragmático dispuesto a cumplir con las leyes federales.

"Confío en Erik. Sé que Erik no es un emprendedor por primera vez ", dice Paul Veradittakit, de Pantera Capital, uno de los fondos de inversión enfocados en criptografía más destacados e inversor en ShapeShift. Él dice que Pantera examinó el modelo de un intercambio instantáneo que no recopila la identificación del usuario, y decidió que valía la pena apostar, particularmente después de reunirse con el Sr. Voorhees, a quien Veradittakit llama "un visionario".

Dice que los abogados le aseguraron a Pantera que se podría argumentar que un intercambio de solo criptografía no puede caer bajo las regulaciones financieras federales.

Voorhees, un joven pálido y delgado de 34 años, descubrió Bitcoin en 2011 después de unirse al "Free State Project", que intenta atraer a 20,000 libertarios a New Hampshire en un esfuerzo colectivo para crear un refugio libertario.

Él comenzó un sitio de juegos de azar, Satoshi Dice, en 2012, que pagó en bitcoin. También tomó un trabajo en un intercambio de bitcoins, aunque finalmente se cerró; su fundador fue posteriormente declarado culpable de lavado de dinero.

Voorhees dijo que el bitcoin podría socavar el impuesto a la herencia. "¿No sería genial si pudieras tomar el dinero que ibas a donar a alguien, ponerlo en una forma oculta que no pudiera ser confiscada y sería invisible para las autoridades, y entonces ya no hay una muerte?" impuestos? ", preguntó en un panel de 2013.

Voorhees vendió acciones en Satoshi Dice a cambio de bitcoin y, por su propia cuenta, se mudó a Panamá para evitar impuestos. Compró las acciones de los inversores y vendió el sitio por bitcoins que ahora valen más de USD 800 millones.

La Comisión de Bolsa y Valores de Estados Unidos dijo más tarde que la venta de acciones en Satoshi Dice y otra empresa de bitcoin que poseía eran ofertas de valores no registradas. El Sr. Voorhees pagó un acuerdo de poco más de USD 50,000.

"Por mucho que odié al gobierno antes, entonces estaba como, 'Hombre, esto es lo que hace esta gente, arruinar la vida de las personas inocentes'", dice Voorhees.

Se fue de Panamá hacia Telluride, un pueblo de esquí de Colorado, y decidió comenzar su propio intercambio que ganaría dinero comprando criptomonedas y revendiéndolas en un margen de beneficio.

ShapeShift se lanzó en 2014, identificando a su CEO como "Beorn Gonthier", el primer nombre de un personaje de Tolkien que cambia de hombre a oso, porque Voorhees quería el anonimato, dice. Cuando el estado de Nueva York inició una "Licencia de Bit" hace tres años obligando a las empresas a recopilar información de los clientes, el Sr. Voorhees decidió que ShapeShift no operaría allí.

En 2016, el volumen mensual de ShapeShift alcanzó los USD 11.7 millones, dice la compañía. Voorhees dejó caer el seudónimo y lanzó inversores establecidos. Pantera y un grupo de otros financiadores invirtieron USD 10.4 millones en una nueva ronda de financiación ShapeShift en la primavera de 2017.

Poco después de que llegara el capital de riesgo, ShapeShift tuvo su primer problema público de lavado de dinero. El ataque de WannaCry comandó cientos de computadoras gubernamentales y corporativas, manteniendo sus datos para el rescate de bitcoins. Especialistas en seguridad -y luego funcionarios federales- culpan a Corea del Norte. Los investigadores, incluida Priscilla Moriuchi, que anteriormente pertenecía a la Agencia de Seguridad Nacional de alto secreto, comenzaron a rastrear las ganancias de WannaCry.

Cuando el bitcoin se mudó de la billetera original, la Sra. Moriuchi, que ahora trabaja para la consultora Recorded Future, lo siguió a ShapeShift, donde fue intercambiado por Monero imposible de rastrear. Después de revisar unas 30,000 transacciones, ella determinó que el camino se volvió frío. ShapeShift, dice ella, es "sin duda un servicio que es muy útil para los delincuentes".

Voorhees dice que ShapeShift ayuda a las fuerzas del orden cuando se le pide, aunque tiene información limitada para compartir.

Después del truco de WannaCry, los usuarios de las salas de chat en Internet que dan consejos sobre lavado de dinero recomendaron usar ShapeShift para borrar el rastro de bitcoin sucio, el Journal encontró a través de servicios que monitorean dichos sitios.

En febrero, el Journal comenzó a seguir el dinero de más de 2,500 direcciones de billetera que los investigadores de seguridad y los registros judiciales habían vinculado a la actividad delictiva.

En uno de esos casos, un sitio web perteneciente a BTC Global desapareció luego de recaudar USD 80 millones prometiendo un 5% de devoluciones semanales de depósitos, según una versión archivada del sitio . Las autoridades sudafricanas iniciaron una investigación cuando los inversores alegaron que ya no recibían pagos y desapareció el "operador primario" de la compañía, Steven Twain. The Journal rastreó fondos de BTC Global a través de billeteras intermedias a ShapeShift.

The Journal también rastreó los fondos de las direcciones proporcionadas por la consultora de seguridad Recorded Future, que estaban controladas por vendedores de sitios oscuros que promocionaban tarjetas de crédito robadas y cuentas de comercio electrónico a ShapeShift.

Centra Tech Inc. comenzó el año pasado a recaudar fondos para desarrollar una tarjeta de débito de criptomonedas. Los propietarios Sohrab Sharma y Robert Farkas afirmaron que tenían tratos con Visa, Mastercard y Bancorp. Los inversores aportaron USD 32 millones.

Las afirmaciones eran falsas, dicen los fiscales federales. Los fundadores de Centra, que usaron sus nombres reales en materiales de marketing, fueron arrestados en el sur de Florida a principios de este año y acusados ​​de fraude. Los dos hombres se han declarado inocentes. Un abogado del Sr. Sharma se negó a comentar. El abogado del Sr. Farkas dijo que los fondos de Centra que se destinaron a ShapeShift no eran de inversores, y que su cliente no los envió.

Si bien el gobierno se apoderó de gran parte del dinero, millones fueron liquidados antes de los arrestos a través de intercambios, incluido ShapeShift. De dónde salió el dinero se desconoce.

Cómo la revista encontró los rastros de criptomonedas sospechozas

El Wall Street Journal compiló una base de datos de más de 2,500 direcciones sospechosas de billetera de múltiples fuentes, incluida la base de datos Ether Scam, informes de estafas de Bitcoin Who's Who, informes de fraude de inversores e investigadores de seguridad. El Journal luego trabajó con Elliptic, una compañía forense de Blockchain con sede en Londres, para rastrear fondos desde un número limitado de billeteras directamente a los intercambios.

Para identificar carteras intermedias, el Diario descargó transacciones vinculadas a la dirección de billetera ilícita de Blockchain.info y Etherscan.io. The Journal luego descargó una lista de direcciones de billetera utilizadas por intercambios de ShapeShift.io, Walletexplorer.com y Etherscan.io.

El análisis de la Revista rastreó los fondos enviados desde direcciones sospechosas de billetera a no más de dos intermediarios antes de llegar a un intercambio y excluyó las transacciones enviadas desde los intercambios.

Para analizar las transacciones de Shapeshift, cada 15 segundos el Diario descargó y almacenó una lista de las 50 transacciones más recientes publicadas en el sitio web de la compañía. Debido a que los informes de transacciones públicas de ShapeShift no identifican las transacciones de manera exclusiva, el Diario eliminó las transacciones que involucraban monedas y montos idénticos que ocurrían al mismo tiempo.

Fuentes: Wall Street Journal