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Corea del Sur vive el boom de las criptomonedas

Estudiantes, profesores y jubilados de la nación asiática no quieren perder la oportunidad de invertir en las monedas virtuales.

Choi Whal-soo ha pasado por el escurridor de burbujas especulativas. Después de vender su agencia inmobiliaria cerca de Seúl, invirtió en acciones surcoreanas y luego las vio desplomarse  después de la crisis financiera asiática de 1997. Trató de recuperarse, siguió jugando en el mercado de valores y las loterías, pero perdió más dinero.

Ahora, a sus 77 años, espera poder recuperar todo en los florecientes mercados de divisas virtuales o criptomonedas, que han llevado el precio de Bitcoin a nuevos máximos por encima de los USD 10.000 y ha elevado el precio de muchos tokens digitales alternativos. La semana pasada, el Sr. Choi visitó la ubicación física de uno de los muchos sitios de intercambios de divisas virtuales nuevos de Corea del Sur, con el plan de colocar una cuarta parte de sus USD 18.000 restantes en ahorros en monedas virtuales.

"Puede que me haya perdido el barco Bitcoin, pero vienen nuevos barcos y quiero aprovecharlos", dijo. "Es posible que algunos sean estafas, pero incluso con ellos, los precios aumentarán al menos en el medio de sus ciclos de vida, de modo que habrá una posibilidad de ganar dinero vendiéndolos". En todo el mundo, la gente común, sin experiencia previa en criptomonedas, ha sido atraída a los mercados de divisas virtuales en las últimas semanas por los altos precios de Bitcoin y sus competidores.

En Japón, los especuladores de poca monta han acudido a Bitcoin desde que el gobierno legalizó la moneda virtual a principios de este año y otorgó licencias a varios intercambios. En los Estados Unidos, la mayor corredora de Bitcoin, Coinbase, ganó 300,000 nuevos clientes en una semana, según informes de investigación recientes.

Pero en ninguna parte el frenesí público ha sido más febril como en Corea del Sur. Fue en las bolsas de Corea del Sur que el precio de Bitcoin llegó por primera vez a USD 10.000 el pasado lunes, horas antes de que los operadores en Estados Unidos alcanzaran el mismo nivel de exuberancia.

Y la semana pasada, el comercio entre la moneda coreana, el won y Ether, el competidor más valioso de Bitcoin, fue casi tan activo como el comercio entre el dólar y Ether, a pesar del hecho de que la población de Corea es una sexta parte de la de Estados Unidos. Con algunas monedas virtuales, como Ripple y Bitcoin Cash, el won representa más operaciones que el dólar, según el sitio CryptoCompare.


Estos volúmenes son aún más notables porque hace apenas un año los mercados de divisas virtuales apenas existían en Corea, a diferencia de Estados Unidos y China, donde el comercio de divisas virtual ha crecido durante varios años. El repentino aumento del comercio de criptomonedas ha sido tan dramático que el primer ministro del país, Lee Nak-yeon, expresó su preocupación la semana pasada.

"Esto puede llevar a una distorsión grave o fenómenos patológicos sociales, si no se abordan", aseguró en una declaración después de una reunión del gabinete.

El Sr. Lee hizo un llamado al Ministerio de Justicia y a otras agencias para que lo estudien el caso más de cerca. Los reguladores de Corea del Sur ya han anunciado la prohibición de las llamadas ofertas de monedas iniciales, en las que los empresarios venden monedas virtuales personalizadas. Pero los intercambios en los que se negocian monedas virtuales existentes no están bajo supervisión reguladora en Corea del Sur, a diferencia de Estados Unidos y Japón.

Lee dijo que estaba particularmente preocupado por los jóvenes que se vieron atrapados en los mercados. "Hay casos en los que los jóvenes coreanos, incluidos los estudiantes, están saltando para ganar dinero rápido y las monedas virtuales se usan en actividades ilegales como el tráfico de drogas o el marketing multinivel para fraudes", dijo.

Las monedas virtuales no son los primeros mercados especulativos que despegan los inversionistas ordinarios en Corea del Sur. El país tiene algunos de los mercados de divisas más activos para los inversores de poca monta, lo que permite a las personas comerciar entre el won, el dólar, el euro y monedas más pequeñas.

Ha Tae-hyeong, profesor de economía en la Universidad de Suwon, dijo que los surcoreanos se han sentido atraídos por el comercio especulativo debido a la falta de otras opciones de inversión de alto rendimiento. "La gente estaba buscando algo que les reportara un mayor retorno de la inversión", dijo Ha.

Chung Gong-jin, un estudiante de secundaria de 16 años, dijo que se había sentido atraído por Bitcoin porque ha aumentado tan rápido y no requiere la misma cantidad de conocimiento que la inversión en acciones. "No creo que tenga que estudiar tanto para invertir en Bitcoin, por ejemplo, en el mercado o la economía, que tengo que hacer para invertir en acciones", dijo el Sr. Chung, que vive en un suburbio de Seúl.

El Sr. Chung es parte de un grupo de 100 personas que se reúne para hablar sobre inversiones y asistir a conferencias de monedas virtuales.

Incluso entusiastas de la moneda virtual en Corea del Sur están preocupados por la repentina carrera de Bitcoin y Ether. Dicen que a menudo los inversionistas tienen poco conocimiento de cómo funcionan las monedas virtuales, como la red descentralizada donde se guardan todos los registros de las transacciones, o por qué pueden ser valiosas a largo plazo.

"Siento mucho ver a tantas personas siendo miopes con respecto a Bitcoin, solo tratando de predecir sus cambios de precio a corto plazo para ganar dinero rápido", dijo Kim Joon-young, una joven de 28 años que maneja una moneda virtual popular Facebook grupo, plan B. Por ahora, los intercambios de Bitcoin de Corea del Sur que han surgido durante el año pasado han hecho todo lo posible para avivar la emoción.

A diferencia de Estados Unidos y Japón, donde los intercambios están totalmente en línea, varias operaciones surcoreanas han establecido frentes de tiendas donde los inversores pueden comprar y obtener más información. Coinone, el segundo mayor centro de intercambio en el país, abrió una ubicación en septiembre en el distrito financiero de Seúl, Yeouido, con un área para reuniones, un servicio de ayuda y cajeros automáticos de moneda virtual.

Un día de la semana pasada, alrededor de la hora del almuerzo, un grupo de aproximadamente 35 estudiantes de la Universidad de Konyang visitaron la oficina de Coinone para una clase introductoria sobre la inversión de moneda virtual. 

Lee Jeong-min, un trabajador social y autor de 39 años, estaba allí para comprar Ripple, una moneda virtual que ha sido popular para las transferencias bancarias transfronterizas. La Sra. Lee dijo que vio a algunos de sus amigos conservadores, incluidos profesores y farmacéuticos, enriquecerse con Bitcoin y que no quería perderse la próxima ola. "Me di cuenta de que había perdido un autobús, el autobús de Bitcoin, por lo que no puedo subir más a ese autobús", dijo. "Pero no puedo perder el próximo autobús que viene, ¿verdad?". La Sra. Lee dijo que gastó alrededor de 300,000 won, o alrededor de $ 275, en 900 Ripple. 

El Sr. Choi, el ex agente de bienes raíces de 77 años de edad, también estaba en Coinone, recibiendo asesoramiento de la mesa de ayuda sobre cómo iniciar sesión e invertir desde la computadora de su casa. Él no confiaba en su teléfono celular con las transacciones. Al igual que la Sra. Lee, el Sr. Choi sintió que era demasiado tarde para entrar en Bitcoin. Está colocando su gran apuesta en la red Ethereum, y su moneda Ether, que fue diseñada para permitir una variedad más amplia de transacciones que Bitcoin. Dijo que sabía que podría perder dinero, pero que tenía esperanza.

"Podría morir mañana. Soy un hombre viejo ", dijo. "Pero creo que esa esperanza mantiene a la gente en marcha". Sin sueños, no hay nada para un hombre. Esperar que las cosas mejoren al menos un poco es importante ".

Fuentes: The New York Times