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Etanol: ¿Un puente a ninguna parte?

En 2017 se utilizó más maíz en la producción de etanol que para cualquier otro uso. No está claro qué sucederá con la industria del maíz, y con las comunidades que dependen de ella, a medida que los automóviles pasen a eléctricos.

Contra lo intuitivo, la mayoría del maíz no termina en el supermercado. Solo el 1% del maíz sembrado en los Estados Unidos es maíz dulce, la variedad que consume la mayoría de los estadounidenses. Tampoco la mayoría termina como alimento para el ganado. En 2017, por primera vez, se utilizó más maíz en la producción de etanol que para cualquier otro uso.

Pero no está claro qué sucederá con la industria del maíz, y con las comunidades que dependen de ella, a medida que los automóviles pasen a las baterías eléctricas.

Las líneas de tendencia son claras: los autos eléctricos son el futuro de la industria automotriz. Tesla está construyendo actualmente uno de los edificios más grandes del mundo para fabricar baterías de iones de litio. Volvo anunció recientemente su plan para eliminar gradualmente la producción y las ventas de automóviles propulsados ​​por gasolina y diesel para el próximo año . Jaguar Land Rover planea hacer lo mismo en 2020 . Además, el Reino Unido y Francia ahora ordenan que los motores de combustión interna sean completamente eliminados para el 2040. Los Países Bajos y Noruega apuntan a una fecha aún más temprana de 2025. Investigadores de la Universidad de Georgetown estiman que más del 90% de todos los vehículos en los Estados Unidos podría ser eléctrico dentro de veinte años.

El etanol celulósico, que se ha producido a partir de celulosa en lugar de la semilla de la planta, se ha mantenido como el próximo gran avance en la tecnología del etanol. Pero no está claro que este desarrollo pueda competir con los automóviles propulsados ​​por energía limpia. Debido al alto costo de producción , se produce muy poco etanol celulósico. De hecho, DowDuPont recientemente cerró una planta celulósica grande altamente promocionada debido a estos altos costos. Incluso si el costo de producción disminuye, probablemente no sea suficiente para detener el movimiento a las baterías de iones de litio.

Entonces, ¿qué sigue para los agricultores estadounidenses que cultivan maíz para producir etanol? La respuesta corta: no hay un plan. De hecho, cada año se producen más y más fanegas de maíz y ni el gobierno federal ni los estados o los gobiernos locales parecen tener alguna idea sobre cómo hacer la transición a esta nueva realidad. Un factor que contribuye a la falta de voluntad de planificar para el futuro es la fuerte alianza entre los monopolios de agronegocios que tienen un incentivo para vender más maíz y otras organizaciones que pueden obtener ganancias financieras de estas corporaciones que venden más semillas.

El presidente Bush y sus aliados en el Congreso vendieron al público estadounidense sobre el etanol como un puente hacia la independencia energética. Más de una década después, ha llegado el momento de preguntar hacia dónde va ese puente. En lugar de planear para el futuro, parece que solo estamos presionando el acelerador a medida que nos acercamos al acantilado. Es hora de comenzar a hablar sobre la vida después del etanol y qué cultivos pueden cultivar los agricultores en lugar del maíz que ya no será necesario.

Fuentes: Forbes