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Los mercados entregan un shock a los inversores complacientes

Para The Economist, fuera de un claro cielo azul económico, la volatilidad vuelve y puede persistir

Imagen de Scream, vigila quién llama.

CADA buen director de cine de terror conoce el secreto del "susto con salto". Justo cuando el héroe o la heroína se sienten seguros, el monstruo aparece de la nada para asustarlos. El último choque bursátil podría haber sido dirigido por Alfred Hitchcock. Las fuertes caídas que tuvieron lugar el 2 y 5 de febrero siguieron a un largo período en el que la única dirección para los precios de las acciones parecía ser al alza.

De hecho, el mercado estadounidense había subido hasta el momento, tan rápido que la caída solo llevó los precios de las acciones a su nivel inicial de año (ver gráfico). Y aunque una caída de 1.175 puntos en el Promedio Industrial Dow Jones el 5 de febrero fue la más grande en términos absolutos, todavía era una cerveza más bien pequeña en términos proporcionales, con solo 4.6%. La caída de 508 puntos en el Dow en octubre de 1987 derribó casi el 23% del mercado.

Aún así, la sorpresa ondeó alrededor del mundo. Entre el 29 de enero y las primeras operaciones del 7 de febrero, el índice MSCI Emerging Markets cayó un 7,5%. El índice FTSE 100 cayó un 8,2% desde su máximo histórico, establecido en enero. Una recuperación tardía el 6 de febrero, en la que el Dow recuperó un 2.3% (o 567 puntos), restauró algo de calma.

¿Qué explica la repentina agitación? Tal vez los inversores estuvieron acostumbrados a las buenas noticias durante tanto tiempo que se volvieron complacientes. En una encuesta reciente, los inversores informaron su mayor exposición a acciones en dos años y sus tenencias más bajas de efectivo en cinco. Otro signo de complacencia potencial fue la falta de voluntad de los inversionistas para pagar el seguro contra una caída del mercado, algo que se presentó en el índice de volatilidad o Vix. Los fondos que apuestan a la continuación de baja volatilidad pierden mucho (ver artículo ).

El tambaleo también puede reflejar una decisión de los inversores de reconsiderar las perspectivas económicas y financieras. Desde 2009, los bancos centrales han brindado un gran apoyo a los mercados financieros a través de bajas tasas de interés y flexibilización cuantitativa (compras de bonos con dinero recién creado). Se habló mucho de una era de "estancamiento secular", en la cual el crecimiento, la inflación y las tasas de interés permanecerían permanentemente bajas.

Pero la Reserva Federal y el Banco de Inglaterra están presionando al alza las tasas de interés, y el Banco Central Europeo está reduciendo sus compras de bonos. La futura política del banco central parece mucho menos segura. Un repunte en el crecimiento económico global puede conducir naturalmente a temores de una mayor inflación. El Banco Mundial advirtió el mes pasado que los mercados financieros podrían ser vulnerables en este frente.

Los rendimientos de los bonos han aumentado desde el otoño; el rendimiento del bono del Tesoro a diez años, 2.05% el 8 de septiembre, llegó a 2.84% el 2 de febrero. Ese día, se publicaron números de empleo en los Estados Unidos, que muestran que la tasa anual de crecimiento salarial había subido al 2,9%. Esa inflación sugerida puede estar a punto de subir más. Además, el reciente paquete de reducción de impuestos significa que el déficit federal puede ser más de $ 1 billón en el año que termina en septiembre de 2019, de acuerdo con el Comité para un Presupuesto Federal Responsable, un grupo bipartidista. Hacer que una cantidad tan grande de bonos sea atractiva para los compradores podría requerir mayores rendimientos.

Los rendimientos más altos de los bonos son un desafío para los mercados en un par de formas. En primer lugar, al aumentar el costo de los préstamos para las empresas y los consumidores, pueden ralentizar el crecimiento económico. En segundo lugar, las valoraciones de renta variable estadounidenses son muy altas. La relación precio / ganancia ajustada cíclicamente (que promedia las ganancias en diez años) es 33.4, en comparación con el promedio histórico de 16.8. Los alcistas bursátiles han justificado altas valuaciones bursátiles sobre la base de que los rendimientos de los bonos del gobierno, la principal clase de activos alternativos, han sido tan bajos; rendimientos más altos debilitan ese argumento.

La mayoría de los analistas parecen pensar que la última caída de capital es un revés temporal. BlackRock, el grupo de gestión de activos más grande del mundo, lo ha llamado "una oportunidad para agregar riesgos a las carteras". Las previsiones de crecimiento económico siguen siendo fuertes. Los resultados del cuarto trimestre para las empresas del índice S & P 500 hasta ahora han mostrado un aumento de las ganancias de un 13% y ventas un 8% más altas que el año anterior. Los recortes fiscales darán un impulso adicional a las ganancias y las empresas pueden devolver efectivo a los accionistas a través de recompras de acciones. Todo esto proporcionará soporte para los precios de las acciones.

Mientras tanto, las preocupaciones sobre la inflación parecen prematuras. La inflación subyacente en América (excluyendo alimentos y energía) es solo del 1.5%. A pesar de un precio del petróleo más alto, el índice de materias primas de Bloomberg está casi donde estaba hace un año. Lo mismo ocurre con las expectativas de inflación estadounidenses, según lo medido en el mercado de bonos.

Dos problemas determinarán si los analistas tienen razón al ser optimistas. El primero es si los recientes giros en el mercado bursátil fueron reactivos, respondiendo al reciente aumento en los rendimientos de los bonos, o predictivo, en el sentido de detectar problemas futuros.

El segundo se relaciona con las teorías de Hyman Minsky, un economista que argumentó que cuando el crecimiento ha sido fuerte por un tiempo, los inversionistas tienden a correr más riesgos. Este riesgo finalmente rebota en ellos, al igual que en 2007, cuando los préstamos hipotecarios de alto riesgo resultaron inútiles. Tal vez la caída de los fondos basados ​​en la volatilidad o incluso de las monedas en criptomonedas podría provocar una crisis en alguna institución financiera, lo que podría hacer mella en la confianza en general.

Por el momento, tales peligros parecen posibilidades en lugar de probabilidades. Pero como una audiencia de películas de terror, una vez que los inversores se han asustado una vez, pueden mostrarse nerviosos por un tiempo.