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Masayoshi Son se va de compras con USD100 Bn

El riesgo para uno de los magnates tecnológicos más grandes de Japón es su racha mesiánica

Si se quiere encontrar una visión espectacular del futuro, Silicon Valley no es el único lugar para mirar. En Tokio Masayoshi Son, el jefe de SoftBank, un grupo de telecomunicaciones japonés, está iniciando un fondo de inversión por un valor de USD 100.000 M, que espera convertirlo en el Warren Buffett de la tecnología. "Masa" no es ajeno a las apuestas arriesgadas: SoftBank fue un inversionista temprano en Alibaba, una empresa china de comercio electrónico, y ha colocado USD 22.000 M en Sprint, una empresa estadounidense de telecomunicaciones en apuros. Ahora él ha sido tomado por la clase de fiebre utópica que haría al sabio de Omaha ahogarse en su coca-cola.

 Son, quien tiene 59 años, cree que el mundo pronto encontrará lo que se conoce como la Singularidad, el punto en que la inteligencia artificial supere el tipo humano. Los cerebros de las personas y las máquinas se enredarán. Cada persona tendrá más de 1.000 dispositivos conectados por una red global sin problemas, con los datos analizados por las máquinas en la nube. Además de gafas inteligentes, la gente llevará zapatos inteligentes y la lavadora se vinculará a la web. Esta revolución de Internet, dice el Sr. Son, será más importante que la primera.

Son ha comenzado a hacer adquisiciones. El año pasado gastó USD 31.000 M en la compra de la británica ARM Holdings, que diseña los chips en dispositivos móviles (será propiedad conjunta de SoftBank y el fondo). También invirtió un total de USD  2.000 M en OneWeb e Intelsat, dos empresas de tecnología satelital que apuntan a lanzar miles de microsatélites para orbitar la Tierra, proporcionando acceso a Internet de alta velocidad. Empresas de tecnología de todo el mundo se preparan para más avances del Sr. Son, quien dice que su objetivo es construir un imperio comercial de 300 años. Lo que no menciona es que también quiere probar más allá de toda duda que su fortuna se debe a la habilidad, no a un trato con suerte.

El Sr. Son cree que ha anticipado cambios paradigmáticos sucesivos en tecnología. Hijo de un criador de cerdos coreano, y cuya infancia transcurrió en una choza en el sur de Japón, Masa lloró alegremente cuando, como adolescente, vio por primera vez una foto de un microchip. Aprendió programación en la Universidad de California, Berkeley, y luego en la década de 1980 vendió software en Japón. Él era un inversionista temprano en firmas del Internet, comprando una parte de Yahoo en 1995 y la estaca de Alibaba en 1999.  Invirtió más adelante en las telecomunicaciones móviles, primeras en 2006 con su compra del brazo móvil japonés de Vodafone y entonces de Sprint en 2013. Ahora SoftBank es enorme, con un valor de empresa (su valor de mercado más su deuda neta) de $ 193 Bn.

Sin embargo, la carrera de Sr. Son todavía se define por Alibaba. En 1999 fue visitado en Tokio por Jack Ma y Joseph Tsai, cofundadores de un incipiente sitio web en Hangzhou. El Son tocaba una calculadora mientras regateaban y acordaron que SoftBank compraría el 30% de la firma joven por USD 20 M. El acuerdo fue "basado en mi sentido del olfato", dijo el Son más tarde. Ahora el valor de mercado de Alibaba es de USD 270.000 M, y después de vender algunas acciones el año pasado, SoftBank todavía posee el 28%.

Alrededor del 95% del valor de mercado de SoftBank está representado por la participación de Alibaba, por lo que el resto de lo que hace, desde las telecomunicaciones al capital de riesgo, puede valer poco, una vez deducidas las deudas. Sr. Son dice que SoftBank ha hecho una tasa interna de rendimiento del 43% en todas sus otras inversiones, excluyendo a Alibaba, pero la base de sus cálculos no está claro. Softbank ha hecho USD 5.000.000 en compra y venta de Supercell, una empresa de juegos finlandesa, entre 2013 y 2016. Pero el grupo ha producido poco flujo de caja y los acuerdos de Son lo han dejado con USD 110.000 M  de deuda neta.

Así que el  Son tiene una inversión minoritaria en una gran empresa, pero todavía tiene que construir una desde cero. Y las malas finanzas de SoftBank están obstaculizando sus ambiciones. Debido a que su participación es sólo el 19%, no puede recaudar dinero mediante la venta de acciones sin debilitar su control sobre la empresa. Podía vender el resto de la estaca de Alibaba, pero parece renuente a soltarse por completo. O podría tratar de negociar una fusión de Sprint con T-Mobile, otra empresa de telecomunicaciones estadounidense, lo que permitiría a SoftBank  librar su balance de USD 31 Bn correspondientes a Sprint de la deuda neta. Hasta ahora, los reguladores antimonopolio se han opuesto a un acuerdo. Pero el Son espera que la administración Trump será más susceptible.

La alternativa es para eludir  parcialmente SoftBank, que es lo que el nuevo fondo de USD 100 Bn alcanza. Son tendrá más discreción sobre qué comprar, libre de los accionistas públicos que refunfuñan. Los inversores externos le darán un gran poder de fuego. El fondo de inversión pública de Arabia Saudita, por ejemplo, ha prometido darle efectivo. El fondo y sus deudas se mantendrán fuera de los libros de SoftBank.

Los inversores en el nuevo vehículo y los propietarios de acciones de SoftBank debe tener tres preocupaciones

 En primer lugar, si bien las ideas del Son se destacan por su intensidad, no son totalmente originales. Otros en tecnología comparten su visión de dispositivos omnipresentes conectados a la web con sus datos triturados por las máquinas, por lo que los valores de las empresas involucradas en estas áreas son muy altos; SoftBank pagó 71 veces las ganancias de ARM. En segundo lugar, el Sr. Son puede perder el foco. Algunas de las startups que admira especialmente, como Uber y Airbnb, sólo están ligeramente relacionadas con su noción de Internet. Otros son aún más tangenciales. El 20 de marzo, SoftBank compró una participación de USD 300  M en WeWork, una firma de alquiler de oficinas con una valoración vertiginosa.

La tercera preocupación es la gobernanza. La mente Son salta de una obsesión a la siguiente. En 2014-15, se sintió brevemente enamorado de la escena tecnológica de la India, por ejemplo, y nombró a Nikesh Arora, un ex ejecutivo de Google nacido en India, como su heredero aparente, para liberarlo un año más tarde, en 2016. Está claro que un hombre con una racha mesiánica dominará el fondo, así como el funcionamiento de SoftBank. La doble función de Son también produce conflictos de intereses: si hay un negocio jugoso, ¿quién beneficia al fondo oa la empresa?

Para Son, éstas son burlas que se desvanecerán en la irrelevancia sobre su horizonte de 300 años. Él ha dicho que, mirando hacia atrás en sus primeras seis décadas, se arrepiente de que "se centró demasiado en la rutina diaria y realmente no creo a lo grande." El cree que hasta ahora sólo el 3% de su capacidad intelectual se ha dedicado a grandes decisiones de inversión. Ahora más de la mitad de su capacidad mental estará dirigida a cumplir su destino. Masa está empezando.

Fuentes: The Economist

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