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Parlantes y micrófonos ¿Los nuevos smartphones?

Parlantes inteligentes y auriculares inalámbricos están enviando a la industria del audio al llano.

Los amantes de la música no suelen ir a la ópera para comprar un altavoz. Pero en el Palais Garnier en París ahora pueden: Devialet, un fabricante local de parlantes de alto nivel, el 29 de noviembre abrió una tienda en el local  Música del siglo XIX para vender su producto más sofisticado, llamado Phantom. Con el aspecto de un huevo de dinosaurio, esta supercomputadora del sonido (con un precio de USD 3,000) se considera uno de los mejores parlantes inalámbricos disponibles. También viene con un servicio de transmisión dedicado para presentaciones en vivo, incluyendo algunas en el Palais Garnier.

Este "Phantom de la opera"  es el último ejemplo de cómo la tecnología digital está transformando parlantes, auriculares y otros dispositivos de audio. Una vez conectados mayoritariamente a sistemas de alta fidelidad, ahora son inalámbricos, cada vez más inteligentes y capaces de soportar otros servicios. Como resultado, la economía de la industria está cambiando.

Hace solo unos pocos años, la industria del audio estaba muy fragmentada, dice Simon Bryant de Futuresource, una firma de investigación de mercado. Cientos de marcas ofrecieron sus productos, tanto premium como básicos, a menudo con componentes idénticos. Al igual que con otras empresas de dispositivos, la industria era "vertical": si los oradores usaban algún software, era específico para el producto.

Todo esto comenzó a cambiar con la llegada de los teléfonos inteligentes, que hicieron la música más portátil al conectar servicios de transmisión de música como Spotify con altavoces inalámbricos. Los teléfonos inteligentes también han dado un impulso a los auriculares, que cada vez son más versátiles, con funciones que van desde la cancelación del ruido ambiental hasta la traducción en tiempo real.

Estas nuevas posibilidades han demostrado ser muy populares: el mercado global de dispositivos de audio se ha disparado en los últimos años. Según Futuresource, solo se vendieron unos 200.000 parlantes inalámbricos en 2009; este año se espera que la cifra sea de 70 m. Los auriculares tienen una tirada similar.

Smartspeakers, que fue promovido en 2015 por Amazon ([AMZN]) con el Echo, será aún más expandido. Casi 24 millones de estos dispositivos, esencialmente controles remotos controlados por voz para todo, desde música hasta luces, se venderán en todo el mundo en 2017, estima Strategy Analytics, otro investigador de mercado, un número que espera cuadruplicarse para 2022. Una vez que los hogares tienen uno, compran más para difundirlos por sus casas (aparentemente casi una décima parte ahora se instala en los baños).

Smartspeakers están presionando a la industria del dispositivo de audio para que se vuelva "horizontal". La voz que emana de Amazon's Echo o Google's Home ([GOOG]) no es solo un asistente digital, sino una "plataforma" para todo tipo de servicios, la mayoría desarrollados por otras empresas. Alexa, como se llama la versión de Amazon, ya cuenta con más de 25.000 "habilidades", ya que la empresa llama a tales servicios. Estos van desde pedir productos y encontrar un teléfono móvil hasta encender la calefacción y (a principios del próximo año) pedirle a The Economist lo último sobre un tema determinado. Del mismo modo, los auriculares inalámbricos, como los AirPods de Apple ([AAPL]) y The Dash de Bragi, una startup, pueden volverse tan inteligentes que cada vez más personas los dejarán en todo el día, por ejemplo para controlar su salud o para tener acceso constante a un asistente digital.

Las empresas de altavoces convencionales intentan ponerse al día. En septiembre, en IFA, una feria comercial en Berlín, los puestos de varios fabricantes fueron adornados con logotipos de Amazon o Google, lo que indica que ya tienen o van a integrar un asistente digital en sus productos. Pero si el historial del teléfono inteligente es una guía, tales plataformas convertirán el hardware en un producto básico, y la mayoría de las ganancias irán a los proveedores de software y servicios. Habiendo vendido el 75% de todos los smartspeakers (a precios bajos que se cree que están cerca del costo de fabricarlos), Amazon es ahora la marca de altavoces más grande del mundo. Los titulares también tendrán que lidiar con Apple, a pesar del retraso de su smartspeaker hasta principios del próximo año.

El dominio de algunas plataformas no es una conclusión obvia, dice Bryant de Futuresource. También es probable que prosperen los más especializados, como Cortana de Microsoft ([MSFT]), que es buena para entender la jerga comercial. Pero algunas empresas de audio sienten la necesidad de diversificarse. Sonos, que fue pionera en los altavoces inalámbricos hace una década, ahora quiere convertirse en una plataforma única, integrando todos los asistentes de voz y servicios de transmisión, para que los consumidores que les gusta los altavoces de Sonos puedan elegir. Harman, que en marzo fue comprado por Samsung Electronics, tiene planes similares para sistemas de entretenimiento en automóviles.

Y luego hay empresas que no construyen sus propios altavoces, sino que ofrecen tecnología para mejorar otros productos. Dolby y DTS, por ejemplo, están ocupados creando software para lo que se llama "audio inmersivo". Combinando varios parlantes, la tecnología Dolby's Atmos, presentada por primera vez en cines, pero ahora disponible para uso doméstico, ya "coloca" sonidos en el espacio. El siguiente paso es separar las zonas de sonido personales para cada oyente en una habitación, creando en efecto de parlantes invisibles.

Entonces, ¿por qué Devialet, que el año pasado recibió EUR 100 M en capital fresco, cree que puede tener éxito vendiendo oradores caros de alta gama ? La respuesta es que también quiere ser una plataforma. Los parlantes están destinados principalmente a demostrar su tecnología, con la esperanza de que otras compañías lo integren en sus productos. El primer ejemplo, lanzado el mes pasado, es una barra de sonido (un altavoz delgado) que ha desarrollado junto con Sky, una emisora. "Si se ve solo como una compañía de audio", dice Quentin Sannié, director ejecutivo de Devialet, "sus días están contados".

Fuentes: The Economist