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¿Qué hace que algo se vuelva un commodity?

Abarcan una serie de materiales -desde alimentos y flores hasta combustibles fósiles y metales- que parecen tener poca relación entre sí.

Un commodity, dijo Karl Marx, "parece a primera vista una cosa extremadamente obvia y trivial. Pero su análisis pone de manifiesto que es una cosa muy extraña, abundante en sutilezas metafísicas y delicadezas teológicas ". Un comerciante de productos básicos podría resoplar a esa definición: no hay nada muy metafísico, después de todo, de los vientres del cerdo -aunque sea divino (o pecaminoso ) resulta el sabor del tocino. Sin embargo, durante miles de años, desde el arroz en China hasta el oro, el incienso y la mirra en los tiempos bíblicos, hasta las especias en los días del imperio, los commodities han sido los pilares del comercio. En el pico del superciclo liderado por China en 2011, representaron un tercio del comercio mundial de mercancías. Abarcan una serie de materiales -desde alimentos y flores hasta combustibles fósiles y metales- que parecen tener poca relación entre sí ¿Qué hace que algo sea una commodity?

En la sociedad en general, a la palabra se le suele poner bastante mala prensa. En la jerga de las escuelas de negocios la mercantilización -de todo, desde chips de silicio hasta tarjetas de Navidad- se asocia con productos aburridos y repetitivos, aunque útiles, que generan bajos márgenes. La extracción de las mercancías físicas tiene un aire indecoroso. La gente habla de la "maldición de los recursos" (el impacto de los altibajos cíclicos de los precios en los países pobres), la "enfermedad holandesa" (el impacto de los altos precios en los tipos de cambio) y el "aceite de sangre" y los "diamantes de sangre" (el uso de los ingresos procedentes de la extracción para financiar conflictos). De acuerdo con algunos Debbie Downers, incluso el amor ha sido commoditisado por las aplicaciones de citas y similares.

En términos económicos, los productos básicos son componentes vitales del comercio que son estandarizados y, por lo tanto, fáciles de intercambiar por bienes del mismo tipo; tienen un precio bastante uniforme en todo el mundo (excluyendo los costos de transporte y los impuestos), y ayudan a fabricar otros productos. Se extraen, crecen y se comercializan en cantidades suficientes que sustentan los mercados altamente líquidos; a menudo con futuros y opciones para ayudar a los productores y consumidores a protegerse contra los cambios de precios. Incluyen el cacao y el café, el zinc y el cobre, el trigo y la soja, la plata y el oro, y el petróleo y el carbón entre otras muchas materias primas. Nuestras vidas, literalmente, dependen de ellos. Lo mismo sucede con muchas economías del mundo, y no sólo con dictaduras corruptas. La Revolución Industrial de Gran Bretaña podría no haber sucedido sin carbón.

Hay algunas materias primas que se beneficiarían de ser tratadas como productos básicos, sin embargo todavía no  han logrado ser tratadas como tales. Los diamantes no califican, porque cada uno difiere en calidad. Las tierras raras, aunque no tan raras como el nombre sugiere, se venden en diferentes grados, a menudo a través de trucos turbios y los volúmenes son demasiado bajos para un intercambio de materias primas. A diferencia del petróleo, el gas natural no se comercializa en todo el mundo. Su precio está determinado principalmente por contratos a largo plazo que varían de una región a otra. Puede ser, sin embargo, el siguiente en línea para unirse a las filas de los productos básicos mundiales, ya que los envíos mundiales cada vez mayores de gas natural licuado lo hacen más fungible y su precio más uniforme.

Mientras tanto, otras mercancías una vez celebradas han perdido su aclamada fama. Con el Onion Futures Act de 1958, Estados Unidos prohibió el comercio de cebollas, después de que dos hombres acorralaran al mercado de Chicago. El mercado congelado de jugo de naranja concentrado está siendo exprimido, ya que los consumidores optan por las variedades frescas. En 2011, el Chicago Mercantile Exchange incluso dejó de ofrecer el comercio de futuros de cerdo congelado, a pesar de los mejores esfuerzos de Eddie Murphy para popularizarlos en "Trading Places". Algunos productos pueden haber existido desde antes del amanecer de la humanidad. Pero no todos serán mercancías para siempre.

*Basado en un artículo publicado por The Economist.